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La planète Mars : ce qu'il faut connaître

Mars, la planète rouge, est la quatrième planète du système solaire. Elle est plus petite que la Terre et son atmosphère est presque inexistante. Son observation est ancienne, mais les détails de sa surface sont restés longtemps une énigme. Sa structure et sa cartographie commencent à être bien connues grâce à l'envoi de nombreuses sondes et de robots explorateurs.

Caractéristiques physiques

La Planète Mars, également appelée la planète rouge en raison de la présence d'oxydes de fer, est la quatrième planète du système solaire. Elle mesure environ 6770km de diamètre, soit 53% de celui de la Terre. L'orbite de mars la place une distance moyenne de 227000000km par rapport au soleil. Cette planète pèse 641000000000000000000 tonnes soit pratiquement un dixième de la Terre. Sa densité est très inférieure à celle de notre planète (3,9 contre 5,5 pour la Terre). Elle tourne sur elle-même en 24 heures et 37 minutes, ce qui définit le jour martien appelé "Sol". 687 jours sont nécessaires pour qu'elle effectue une révolution complète autour du soleil. Sa température moyenne est de -63°C. Ses calottes polaires sont constituées de glace. L'atmosphère est très ténue et la pression atmosphérique ne représente que 0,8% de son équivalent terrestre. La planète Mars est constituée en surface d'une écorce de 50km d'épaisseur sous laquelle se trouve un manteau de 1860km. Le centre est occupé par un noyau de 1480km de diamètre. Cette planète comporte le plus grand volcan du système solaire, le Mont Olympe, haut de 22,5km. Mars possède deux satellites naturels, Phobos et Deimos.

Découverte et exploration

Mars étant visible à l'œil nu, elle est connue depuis toujours. Les premières observations ont mis en évidence des "canaux" qui ont été interprétés comme des réalisations de formes vivantes, d'où le mythe des martiens. Cependant, les observations futures ont montré que ces structures n'étaient pas vraiment des canaux et ne constituaient que les vestiges de la présence d'eau sur Mars. Le premier projet d'exploration de Mars est soviétique et est constitué d'une sonde lancée en 1960, mais cette mission fut un échec. Parmi les missions réussies, il faut citer les sondes américaines Mariner (1964 à 1972) et Mars Global Surveyor (1996 à 2006). De plus les vaisseaux soviétiques du type Mars (1972 à 1972) et les programmes américains Vikings (1975 à 1980) et Phoenix (2007 à 2008) se sont posés sur Mars. En 2011, Mars Express (européen) et Mars Reconnaissance Orbiter (USA) sont en orbite autour de la planète rouge et les robots présents sur Mars sont américains et se nomment Spirit et Opportunity.

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